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USCIS宣布不再承认ACICS认证

USCIS不承认ACICS认证
November 6, 2022 作者 Amy Tang  / 

2022年11月1日,美国公民和移民局 (USCIS) 宣布,不再承认仅具独立院校认证委员会 (Accrediting Council for Independent Colleges and Schools, ACICS) 认证的大专院校,即其授予之学位将不再适用相关移民及身分申请。这项决定主要呼应美国教育部今年八月做出的裁量:美国教育部鉴于ACICS过去不合规的历史,加上迄今ACICS未能满足教育部的标准,决定不再承认ACICS为合法的高等教育认证机构。

此一公告对全美学生影响甚钜,在美留学生更是首当其冲。为了帮助留学生即时因应,在USCIS步承认ACICS认证的状况下,顺利维持在美留学身分,我们即时汇整了进一步资讯,帮助留学生快速理解当前现况,并根据政策变化拟定对应的最佳策略。

什么是高等教育认证?

在说明ACICS认证撤销的影响与解方前,首先有必要先了解美国高等教育制度结构。美国大学并不受美国教育部直接管辖。教育部仅负责申请批准,给予学校正式办学资格,但不认定和保障实际的教学水平。在为数众多的高等院校之中,各校如何保持竞争力,主要是靠第三方机构的「认证」(accreditation) 。概念其实非常类似各产业会有的ISO,或是学术界所谓的同侪审查 (peer review)。

当然,并不是所有第三方认证机构都具备一定的公信力,合规的认证机构都必须符合政府与教育部的监督标准,并由美国高等教育认证委员会 (Council for Higher Education Accreditation, CHEA) 来执行审核评估。也就是说,CHEA是所有第三方教育认证机构的审查单位,与美国教育部有直接的联系、监督关系。

简单来说,所谓的教育认证,是美国学生、家长、雇主等各界评估教育机构质量的重要指标。最大的几个认证机构包括:MSCHE、NECHE、ACCJC等。

教育认证对留学生重要吗?

教育机构认证对于留学生来说可是关键中的关键。为什么这么说呢?首先,我们都知道,留学生要具备正式身分的主要条件之一,就是必须于SEVP认证学校就读,由学校提出I20等正式就学资料,进行相关签证申请,包括F1和M1学生签证。

而SEVP认证其实与美国教育部认证有很大的关联,所有SEVP学校几乎都必须具备教育部承认的第三方教育认证。仅有具备SEVP资格的学校能够提供I20,让留学生正式提出签证申请。除了申请签证之外,留学若要顺利维持身分,也必须持续在SEVP认证学校就读。也就是说,无论是申请转学或转身分,都必须提供就读SEVP认证学校的相关证明。

在这次ACICS的案例中,我们看到ACICS即是先遭教育部除名,不久后就收到USCIS公告不再承认其合法性。一旦USCIS不再承认ACICS认证,就意味著仅具ACICS认证的教育机构不再具备SEVP资格。在这些学校就读或辅毕业的学生将受到非常大的冲击。

USCIS不承认ACICS对留学生有哪些影响?

撤销ACICS主要会冲击两类留学生/留学项目:ESL英语课程及STEM OPT延长。

ESL英语课程

ESL英语项目就读的留学生如果想申请全日制或中长期课程 (3个月以上),就必须具备F1学生签证。ESL学校如果不在SEVP认证名单中,就无法提供留学生I20进行学生签证申请。在这种状况下,留学生仅能短期停留,且不可就读全日制课程。对于许多想短期留学增进语言能力的学生来说,这将成为一大阻碍。

不仅如此,针对在美国教育部公告撤销ACICS资格后 (2022年8月19日) 提交表格I-539,欲申请延长/更改非移民身份,如更改身份或恢复就读ACICS认证英语学习项目者,USCIS将寄出补件要求 (requests for evidenc, RFE)。在收到RFE后,申请者必须于时间内提供相关证据,证明就读的英语学习项目符合认证要求,否则USCIS将拒绝更改身份或恢复申请。例如:学校具备ACICS以外的认证 (仍具备SEVP资格)、其他SEVP认证学校提供的I-20等。

STEM OPT延长申请

OPT是美国高等教育提供留学生的一种毕业后短期工作/实习签证计画,其中如果符合STEM科系条件,更可以将12个月的实习工作期限延长至36个月。然而,USCIS规定学生在提交OPT延长申请时 (即DSO在表格上签署的日期),其就读之学校必须为SEVP认证学校之一。

也就是说,若留学生的OPT延长申请符合以下情形,USCIS将予以拒绝:

  • 申请者就读之STEM学校仅具备ACICS认证 (不句其他合规认证,将不视为SEVP认证学校)
  • 申请者I-20上DSO推荐的签署日期为2022年8月19日 (含) 以后 (即美国教育部正式撤销承认ACICS)

除了在学相关资格以外,H1B工作签证申请也会受到影响。仅具有ACICS认证资格院校的学位,将不再符合H1B高等学位豁免的资格,也就是所谓的Master’s Cap资格,也不可作为H1B专业职位申请 (specialty occupation petitions) 的教育条件资格。

ACICS认证撤销后的留学解方

USCIS宣布不再承认ACICS认证后,仅具ACICS认证的学校将无法提供学生课程延长,只有当学校选择自愿撤回SEVP,或SEVP遭撤销的情况下,学生才可以不受限制、继续完成课程。此外,如果学校能够在规定时间内提供美国教育部认可的机构证明等,在校学生也可以留在学校继续完成学习项目。

然而,如果不符合任何上述的条件,留学生就必须思考如何即时因应,以维持在美留学身分。首先,针对ESL留学生,如果有全日制或中长期的学习需求,必须即时找到另一所具备合规认证的SEVP语言学校,以新学校提供的I20申请签证或延长、转换身分。

至于STEM OPT延长申请,申请者遭拒后将有60天的缓冲时间离境,可以选择在这段间转入其他合规的学术机构,或在重新向合规的学校注册新的学习项目。

当然,如果学校的认证被正式撤销,不再具备SEVP资格,教育局会以通知信的形式向受影响的学生提供指导。不过,建议所有自认可能受影响的学生,在尚未收到正式通知前,就立即联系DSO,提前了解现况以即时因应紧急状况,以免身分合法性受到影响。

专业留学身分紧急处理

面对USCIS最新的政策变化,相信许多留学生都感到措手不及,在学校认证状况不明的状况下,更是难以判断合适的处理方针。ABC Dream深耕加州十馀年,掌握美国当地留学资源,能获取最即时精准的信息,提出合适的留学身分解决方案。如果您担忧就读学校可能会面临认证撤销,或是学校已经公布不再具备认证资格,不确定下一步该怎走,可以随时透过微信 (id: abcdreams) 与我们聊聊。

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关于作者 :
Amy Tang
美国留学背景,热爱语言、旅游,足迹踏遍全球20余国。从事多年专业英语教育、留学文件编译,热衷分享美国留学最新信息。

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